Corrientes, viernes 12 de julio de 2024

Especiales

La NASA descubre planeta del tamaño de la Tierra

25-05-2024
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Los astrónomos han descubierto un mundo alienígena del tamaño de la Tierra, pero con características totalmente distintas. Ilustración artística de LP 791-18 d, un mundo que puede estar cubierto de volcanes. (Créditos: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA/Chris

En un artículo publicado recientemente en la revista científica Nature, se detallan el hallazgo del exoplaneta denominado como LP 791-18 d. Según los investigadores, el planeta podría sufrir erupciones volcánicas con tanta frecuencia como Io, la luna de Júpiter, el cuerpo más volcánico de nuestro sistema solar. El descubrimiento fue posible gracias a los datos del satélite TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) de la NASA y del telescopio espacial Spitzer, ya retirado, además del apoyo de varios observatorios que se encuentran en tierra firme.

LP 791-18 d se sitúa a 90 años-luz de distancia, en la constelación austral de Cráter; orbita alrededor de una pequeña estrella enana roja y está bloqueado marealmente a la misma, es decir, siempre muestra la misma cara al igual que sucede con la Tierra y la Luna. El hecho de que el planeta esté anclado a su estrella trae consigo diferencias radicales, el clima en el lado diurno sería mucho más caliente en comparación con el lado que se mantiene a oscuras.

«LP 791-18 d está bloqueado marealmente, lo que significa que el mismo lado está constantemente orientado hacia su estrella», dijo en un comunicado Björn Benneke, coautor y profesor de astronomía en iREx que planificó y supervisó el estudio. «El lado diurno probablemente estaría demasiado caliente para que existiera agua líquida en la superficie. Pero la cantidad de actividad volcánica que sospechamos que se produce en todo el planeta podría sostener una atmósfera, lo que podría permitir la condensación de agua en el lado nocturno».

El exoplaneta en cuestión se encuentra en el borde interior de la zona habitable. La zona habitable se conoce a una región o intervalo de distancias en el que podría haber agua líquida en la superficie de un planeta. De acuerdo con su distancia el planeta sería muy caliente como para permitir la presencia de agua líquida. No obstante, si el planeta está cubierto de volcanes -y es geológicamente activo- como se sospecha, podría mantener una atmósfera, donde las temperaturas podrían descender lo suficiente en el lado nocturno del planeta como para que el agua se condense en la superficie.

«Una gran pregunta en astrobiología, el campo que estudia los orígenes de la vida en la Tierra y más allá, es si la actividad tectónica o volcánica es necesaria para la vida», dijo el coautor Jessie Christiansen, un científico de investigación en el Instituto de Ciencia de Exoplanetas de la NASA en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena. «Además de proporcionar potencialmente una atmósfera, estos procesos podrían agitar materiales que de otro modo se hundirían y quedarían atrapados en la corteza, incluidos los que creemos que son importantes para la vida, como el carbono».

Anteriormente ya se había descubierto otros dos mundos en el sistema, llamados LP 791-18 b y c, son aproximadamente un 20% y 2.5 veces más grande que la Tierra respectivamente. Este tercer planeta, identificado como d, es apenas ligeramente más grande y masivo que la Tierra. En el futuro el planeta c será observado por el Telescopio Espacial James Webb (JWST).